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¿Qué son los virus?

¿Qué son los virus?

Una y otra vez aparecen, forman parte de la vida diaria; la gripe, por ejemplo, es un virus común y generalmente no letal del que no podemos huir y aún así ¿sabemos que es un virus?
A diferencia de las bacterias y otros microorganismos que también pueden afectarnos, los virus no son considerados "formas de vida" pues carecen de algunas de las características básicas de todo lo que sí se considera una forma de vida.

Los virus

Los virus son partículas formadas por ácidos nucleicos rodeados de proteínas, con capacidad para reproducirse a expensas de las células que invaden. El primer virus conocido, el virus del mosaico del tabaco, fue descubierto por Martinus Beijerinck en 1899 aunque su origen aún está sujeto a diversos debates. Estos se hallan en casi todos los ecosistemas de la Tierra y son el tipo de entidad biológica más abundante.​ Dicho de otra manera, los virus son pequeños fragmentos de ARN o ADN encapsulados que necesitan de celulas para poder replicarse a sí mismos, estas réplicas se generan mediante las instrucciones dadas por la información guardada en su material genetico. El concenso general es que los virus, al carecer de esctructura celular -considerada básica para la vida- y no poseer metabolismo propio necesitando así un huesped para replicarse, no son formas de vida. Sin embargo tienen similitudes con los seres vivos ya que evolucionan  por selección natural y poseen genes.

Ciclo "reproductivo" de los virus

- Adhesión: es una unión específica entre proteínas de la cápside vírica y receptores específicos de la superficie celular del huésped. Este mecanismo ha evolucionado para favorecer los virus que solo pueden infectar células en que se pueden replicar.
- Penetración: los virus se introducen en la célula huésped mediante endocitosis mediada por receptores o por fusión de membrana. Esto recibe a menudo el nombre de penetración vírica.
- Despojo: proceso en que la cápside vírica -capa que encierra el material genético del virus- es degradada por enzimas virales o del huésped, liberando así el ácido nucleico del genoma vírico.
- Replicación: implica la síntesis de ARN mensajero (ARNm) vírico en todos los virus con rasgos de ARN positivos, la síntesis de proteínas víricas, el ensamblaje de proteínas víricas y la replicación del genoma viral. El proceso de replicación es esencial para mantener la estabilidad de la información genética contenida en el ADN.
- Ensamblaje: el ensamblaje puede producir nuevas partículas virales. Los virus pueden autoensamblarse en un proceso similar a la cristalización, ya que las partículas virales, al igual que los cristales, constituyen estructuras que se encuentran en un estado mínimo de energía libre.
- Liberación: es un proceso que mata la célula reventando su membrana. Los virus envueltos (como el VIH) son liberados de la célula huésped por gemación. Durante este proceso, el virus adquiere su envoltura, que es una parte modificada de la membrana plasmática del huésped.Tipos de virus.

Efectos sobre la célula huésped

Los efectos estructurales y bioquímicos de los virus sobre las células infectadas son variados y dependerá en gran medida del tipo de virus. Por lo general el primer efecto es la muerte de las células por lisis (el virus la "revienta" de adentro hacia afuera)

La variedad de efectos estructurales y bioquímicos de los virus sobre las células huésped es grande.108​ Reciben el nombre de «efectos citopáticos».109​ La mayoría de infecciones víricas acaban provocando la muerte de la célula huésped, entre cuyas causas están la lisis de la célula, las alteraciones de la membrana superficial de la célula y la apoptosis.110​ A menudo, la muerte de la célula es causada por el paro de sus actividades normales debido a la supresión por proteínas específicas del virus, que no son todas componentes de la partícula vírica.111​Algunos virus no causan cambios aparentes en la célula infectada.

Las células en que los virus es latente e inactivo presentan pocos signos de infección y a menudo funcionan normalmente.112​ Esto causa infecciones persistentes y el virus a menudo permanece durmiente durante muchos meses o años. Este suele ser el caso del herpes simple.113​114​ Algunos virus, como el virus de Epstein-Barr, a menudo hacen proliferar las células sin causar malignidad,115​ pero otros, como los papilomavirus, son una causa demostrada de cáncer.116​


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